Les fermes minières Bitcoin sont en plein essor sur les ruines de l’industrie soviétique en Sibérie

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La vente à emporter:

  • Les usines russes abandonnées de l’ère soviétique jouissent d’une seconde vie d’installations minières crypto-cryptées.
  • Les grandes centrales hydroélectriques de la Sibérie (un autre héritage de l’URSS) ont attiré les mineurs avec une électricité bon marché.
  • Les prix de l’énergie favorables et le climat naturellement froid font de la Sibérie un centre minier international où des mineurs d’Europe, d’Asie et des États-Unis installent leurs engins dans des fermes locales.

Construite pendant la guerre froide pour alimenter l’industrie manufacturière soviétique, la centrale hydroélectrique de Bratsk en Sibérie orientale alimente maintenant une autre industrie énergivore: l’extraction de bitcoins.

Plusieurs grandes exploitations minières se sont installées à Bratsk, une ville industrielle située au bord de la rivière Angara, profitant des basses températures de la région, qui permettent de limiter les coûts de refroidissement et de la production d’électricité abondante et bon marché de la centrale hydroélectrique.

Bratsk est un exemple de la façon dont les ruines de l’empire soviétique sont devenues un sol fertile pour de nouvelles fleurs quelque peu exotiques. Après l’effondrement de l’URSS et l’effondrement du chaos de l’économie de marché naissante dans une partie du vaste secteur industriel, principalement axé sur l’armée, de nombreuses usines ont dû fermer leurs portes.

Ces dernières années, les mineurs ont pris une partie du relâchement.

Centrale hydroélectrique de Bratsk (photo d’Anna Baydakova pour CoinDesk)

« Le surplus d’énergie électrique en Russie est énorme, en raison de la fermeture de certaines des usines soviétiques et du fait que la consommation d’énergie, en général, est devenue beaucoup plus efficace avec le temps », a déclaré Dmitry Ozersky, PDG d’ Eletro.Farm , une société minière construisant un grand site au Kazakhstan.

En conséquence, les fermes minières Bitcoin de toute la Russie disposent désormais d’une capacité commune de 600 mégawatts, représentant près de 10% du total des 7 gigawatts d’énergie alimentant le réseau de bitcoins dans le monde entier, a déclaré Ozersky, ancien banquier et dirigeant de la société d’État russe. Rusnano. Son estimation est basée sur des données provenant de fabricants de puces minières spécialisées, appelées ASIC.

Ce nombre, qui représente environ 7% de la puissance totale de hachage du réseau bitcoin , pourrait être inférieur de 20% en tenant compte des mineurs plus anciens et moins productifs, note Ozersky. En comparaison, les fermes en Chine, largement considérées comme la capitale minière mondiale, représentent environ 60% de la puissance de hachage totale du réseau, selon le récent rapport de Coinshares.

Certes, la Sibérie a encore une production industrielle considérable, y compris des métaux et du bois. Mais les usines qui ont été autorisées à mourir ont laissé derrière elles des bâtiments, des infrastructures terrestres et électriques prêtes à être utilisées par les mineurs, faisant de la région un centre minier international.

Conteneurs multinationaux

En contournant une zone clôturée dans la banlieue paisible de Bratsk, nous ne pouvons trouver une entrée. Les murs en béton et les portes en métal ne portent aucun signe: seuls les invités autorisés et attendus peuvent entrer.

Mon chauffeur accidentel, Ivan Kaap, est responsable de la sécurité dans une grande installation minière à Bratsk appelée Bitriver, mais nous rendons visite à son plus petit concurrent, Minery. Nous appelons le PDG et il nous laisse entrer sur un terrain clôturé avec 26 conteneurs en métal, bourdonnant fort et recouverts de ventilateurs en rotation.

La ferme minière de Minery à Bratsk (Photo par Anna Baydakova pour CoinDesk)

À l’intérieur, un groupe d’hommes et de femmes se bousculent autour de la chef de la direction, Ilya Bruman, s’inquiétant des t-shirts souvenirs qu’il remet. Des entrepreneurs chinois, coréens, japonais, américains et brésiliens sont venus à Bratsk pour visiter les installations minières locales.

Sam Chi, président de Landmark Entertainment Asia, qui exploite bitcoin pour financer ses activités, pointe vers deux conteneurs où se trouvent ses propres ASIC. Lorsqu’on lui a demandé pourquoi il avait choisi celui-ci (dans une partie du monde qui était autrefois synonyme d’exil), il a déclaré qu’il aimait le niveau de sécurité offert par Minery.

Chi a dit à CoinDesk:

« Je veux bien dormir la nuit. »

Pablo Lobo, de Sthorm, une entreprise qui exploite bitcoin pour financer un laboratoire de recherche, a donné une autre explication: le climat de la Sibérie facilite le choix d’un hôte minier, assurant un refroidissement naturel pendant la majeure partie de l’année. Sthorm n’a pas encore placé d’ASIC à Minery, mais considère cela comme une option, a-t-il déclaré.

La température moyenne en hiver à Bratsk est d’environ 0 degrés Fahrenheit. En été, il peut faire très chaud jusqu’à 77 degrés, mais la plupart du temps reste dans les années 60. La saison chaude (signifiant qu’il ne fait pas froid) dure quatre ou cinq mois par an. La température moyenne annuelle est de 28 ans.

M. Bruman a deux sites autour d’Irkoutsk d’une capacité totale de 30 mégawatts. Celui où nous sommes peut gérer 10 mégawatts et a encore de la place pour de nouveaux clients; l’autre est entièrement occupé par un client, a-t-il déclaré.

Ilya Bruman, PDG de Minery. (Photo par Anna Baydakova pour CoinDesk)

Les clients viennent des États-Unis, de la Russie, de la Corée, de l’Inde, du Japon et de l’Espagne, explique Bruman. Selon lui, deux jours avant notre rencontre, le lieu de réunion avait accepté 550 ASIC supplémentaires expédiés par un client de Corée, et la première nuit, les machines ont produit un demi-bitcoin, d’une valeur d’environ 5 000 $ actuellement.

Les mineurs russes utilisent souvent des sites de rechange dans de grandes installations industrielles car ils disposent des infrastructures électriques prêtes à être utilisées. La ferme de Minery a acheté le terrain où se trouvait autrefois une usine de réparation de pièces métalliques.

Entendez-les rugir

«Nous avons trois gardes armés avec des fusils automatiques, un surveillant les caméras et deux patrouillant sur le territoire.»

C’est Kaap, un ancien officier de police, décrivant les mesures de sécurité prises à Bitriver, une installation minière de 100 mégawatts, occupant l’un des grands quais d’une ancienne usine métallurgique. Les opérations de l’usine ont considérablement diminué au cours des dernières décennies. Désormais, un seul magasin fonctionne, tandis que Bitriver en loue deux.

Ivan Kaap à la ferme minière Bitriver à Bratsk (Photo par Anna Baydakova pour CoinDesk)

Il y a actuellement 18 000 ASIC à Bitriver, selon Dmitri Ushakov, son directeur commercial. La plupart des machines appartiennent à des propriétaires de deux pays, la Russie et les États-Unis.

Les Russes ont un total de 9.000 ASIC sur le site, les Américains en ont placé environ 4.000 et le Japon se classe au troisième rang avec environ 3.000 ASIC à Bitriver, a déclaré Ushakov. Les autres clients viennent du Brésil, de la Lituanie, de l’Inde, de la Pologne et de la Chine.

Chaque semaine, un ou deux nouveaux clients viennent, a déclaré Kaap. Bien que le rack de trois étages, long de 70 mètres, avec ses échelles et ses galeries marchantes, n’est qu’à moitié plein, Bitriver s’attend à ce qu’il soit plein au cours des deux prochaines semaines, a-t-il déclaré. Et en octobre, la société commencera à construire un autre rack de la même taille, parallèle à celui-ci.

Ensuite, le nombre de mineurs va quasiment quadrupler, a déclaré Ushakov à CoinDesk: avant la fin de cette année, un autre bâtiment de l’ancienne usine, de taille similaire, sera également transformé en centre de données minières.

Technicien vérifiant les ASIC de la ferme minière Bitriver. (Photo par Anna Baydakova pour CoinDesk)

Le mur des mineurs rugit comme un moteur d’avion, respirant de l’air chaud et vacillant de minuscules lumières. Vêtus d’uniformes et d’un casque antibruit, des techniciens surveillent les mineurs au deuxième étage. Des câbles électriques de la taille d’un bras reposent sur le sol pour une construction future.

Les immenses fenêtres du bâtiment sont des trous béants sans vitres: Kaap explique que les ventilateurs industriels s’y installeront une fois tous les travaux de construction terminés. Les mineurs sont réparés sur place, ajoute-t-il, par les propres ingénieurs de la société certifiés par Bitmain à Shenzhen.

Bitriver et Minery sont loin d’être les seuls acteurs de la région, bien que Bitriver soit l’un des plus importants – du moins parmi ceux qui opèrent publiquement. Le troisième site remarquable à Bratsk est Cryptoreactor, un site d’une capacité de 40 mégawatts.

Cryptoreactor occupe également un bâtiment d’une usine délabrée à Bratsk qui produisait auparavant divers biens industriels, a connu une série de plans de reconstruction infructueux et qui a fini par être restructuré pour les mineurs.

«La production est bloquée depuis 15 ans et chaque année, le déclin s’accentuait jusqu’en 2017. Les propriétaires ont donc décidé de développer ce site de manière différente, par exemple pour un hôtel minier», Le PDG de Cryptoreactor, Fedor Egorov, a confié à CoinDesk, ajoutant qu’à l’heure actuelle, le site héberge les ASIC des clients consommant 15 mégawatts sur 40 disponibles, avec l’intention de porter la capacité à 63 mégawatts prochainement.

Les mineurs sont les bienvenus

L’électricité produite en Sibérie, principalement par l’énergie hydroélectrique, est parmi les moins chères du monde , environ 4 cents le kilowatt-heure, et moins chère que le prix moyen en Russie, qui se situe actuellement entre 7 et 8 cents.

La crypto-monnaie n’a pas de statut légal en Russie et n’est pas soumise à la fiscalité ou à la réglementation des valeurs mobilières. L’exploitation d’un centre de données, en revanche, est une entreprise classique et Bitriver est présent à Bratsk.

Alors que nous parlons au bureau de Bitriver à la ferme, une secrétaire dit à Kaap qu’il a une réunion avec le maire de Bratsk prévue la semaine prochaine. Kaap dit qu’il ne sait pas de quoi la réunion sera consacrée, mais admet que ce n’est pas inhabituel pour lui.

Bâtiment de la ferme minière de Bitriver (Photo par Anna Baydakova pour CoinDesk)

En mai, Bitriver a signé un accord avec le gouvernement de la ville de Bratsk, s’engageant à investir 7,5 millions de dollars dans la construction de centres de données locaux. La société parraine également une nouvelle clinique vétérinaire et accueille des stagiaires de l’Université d’État de Bratsk, dans la ville.

Le 19 août, le maire de Bratsk, Sergey Serebrennikov, s’est rendu à Bitriver et a fait une déclaration publiée sur le site officiel de la ville. Selon le maire, la ville de Bratsk aide Bitriver «à chaque étape de son développement».

«C’est une partie absolument nouvelle de l’économie et du commerce à Bratsk, et pour nous, ce projet est intéressant à tous les égards», a déclaré le maire. « Il crée de nouveaux emplois et de nouvelles taxes importantes versées au budget de la ville. »

Les entreprises productrices d’énergie sont également amicales avec les mineurs: les dirigeants d’Irkutskenergo, la compagnie d’électricité de la région, ont été repérés au Sommet de la chaîne de blocs et de la crypto Baikal à Irkoutsk plus tôt dans son mois.

Selon Timofey Benedyuk, responsable de la stratégie de la société, environ 500 mégawatts d’électricité ont été mis à disposition récemment en fermant les anciennes chaufferies électriques inefficaces de la région. Il a dit à CoinDesk:

«L’une de ces chaufferies, que nous avons fermée en 2008, est maintenant proposée à la location à de nouvelles entreprises technologiques, parmi lesquelles des mineurs.»

Ivan Kaap à la ferme minière de Bitriver à Bratsk, photo d’Anna Baydakova pour CoinDesk

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